Une pilule pourrait-elle remplacer la chimiothérapie?

Parce que le cancer est si puissant, les médicaments utilisés pour le traiter sont également destructeurs pour le corps humain. Ils bombardent littéralement la partie du corps où se trouve la tumeur dans l’espoir que les cellules cancéreuses soient détruites dans le processus. Le problème est qu’ils endommagent les cellules saines à proximité du processus. Les effets secondaires de cette campagne de bombardement sont bien connus dans le monde de la chimiothérapie: perte de cheveux, nausées, vomissements, plaies dans la bouche, risque accru de tomber malade et autres symptômes misérables.

Mais attendez un instant – et s’il y avait une pilule quotidienne qu’un patient atteint d’un cancer pourrait prendre pour traiter une tumeur – qui n’a causé aucun effet secondaire? Au lieu d’une bombe englobante, elle agirait comme une «bombe intelligente», ciblant uniquement les cellules cancéreuses. Certains patients et experts se demandent si cette pilule, un médicament appelé «mésylate d’imatinib», pourrait représenter la fin du traitement de chimiothérapie tel que nous le connaissons.

Le seul effet secondaire que la pilule provoque est la peau pâle. C’est loin de la nausée souvent débilitante que la chimiothérapie peut causer. Et mésylate d’imitinib peut également restaurer la couleur des cheveux gris, si vous pouvez le croire. Les chercheurs qui étudient le médicament, qui est maintenant disponible sur ordonnance, prédisent que la prochaine décennie pourrait contenir des changements importants dans le traitement du cancer. Beaucoup prédisent la fin de la chimiothérapie au cours des 25 prochaines années, et ce médicament pourrait être au début du processus de changement.

C’est un sujet d’extrême importance. La chimiothérapie conventionnelle peut être très difficile à supporter et peut même mettre les patients près de la mort. Ce n’est pas étonnant, car les médicaments chimiothérapeutiques sont essentiellement toxiques – certains d’entre eux sont créés avec de la moutarde à l’azote, un frère du gaz moutarde utilisé pendant la Première Guerre mondiale. Mais quand la science a reconnu les différences génétiques entre les cellules cancéreuses et les cellules saines émergé. Par exemple, nous pourrions identifier des gènes mutés et arrêter l’approvisionnement du corps en protéines qui les produisent.

Cependant, ceci est un domaine émergeant progressivement. Nous connaissons les chromosomes et les protéines anormales, et les cellules sanguines qui se multiplient à des vitesses élevées, qui se propagent et ne meurent pas. Lorsque ces cellules obstruent le corps, le sang change réellement. Le nouveau médicament mésylate d’imitinib empêche une protéine anormale de fonctionner et arrête ainsi le signal de croissance cellulaire rapide. Le résultat: une cellule cancéreuse cesse de se reproduire et meurt.

Il y a donc un espoir nouveau dans le traitement du cancer. Au lieu d’utiliser des médicaments puissants qui causent des dommages et peuvent même causer des problèmes tels que l’insuffisance cardiaque congestive, par exemple, les patients atteints de cancer peuvent utiliser un médicament spécialisé qui laisse le reste du corps intact. Le médicament, cependant, est efficace contre seulement deux types de cancer – une forme de leucémie et de tumeurs stromales gastro-intestinales.

Plus important encore, cette nouvelle thérapie signifie une nouvelle direction, un nouveau domaine de recherche. Le temps nous dira si nous pouvons appliquer ce potentiel aux grands cancers de ce monde: ceux du poumon, du sein, du côlon, de la prostate et des ovaires.

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